Speelhof Hoogerzael

Ik had drie uur treinen en een Zeeuwse regenbui overleefd toen ik aankwam op de afgesproken plek in Middelburg. Toen een paar jongetjes trots aan mij lieten zien dat hun schoenen waren volgelopen met water uit de ‘speelsloot’, wist ik dat het de moeite helemaal waard was. Een schoolklas was net klaar met het onderhoud van haar moestuintje. Een hele rij kinderen liep naar buiten, met tassen vol oogst. Op dat moment komt Marco Paauwe aanlopen. Speelhof Hoogerzael is een fantastisch project, waarvan hij één van de initiators is. Terwijl we beginnen aan een rondleiding, breekt een voorzichtig zonnetje door. Marco zwaait vrolijk naar de kinderen en stelt zich voor. “Welkom in de Speelhof!”

“Ik heb geen moment gedacht dat het niet zou lukken”            

“Het is alweer bijna tien jaar geleden dat het idee voor deze plek ontstond. De gemeente wilde hier een grote parkeerplaats aanleggen. Samen met een paar buren merkte ik dat er eigenlijk weinig mogelijkheid was voor kinderen om nog lekker in het groen te spelen. Daarom zijn we gaan lobbyen, bij de buurt, de gemeente en allerlei instanties die ons zouden kunnen helpen. Na drie jaar lang planvorming, praten en financieren konden we eindelijk beginnen met de aanleg van het park. Het duurde dus allemaal lang, maar ik heb geen moment gedacht dat het niet zou lukken.”

“Hoogerzael is een grote natuurlijke speeltuin, maar het wordt ook gebruikt om te tuinieren. We hebben drie moestuintjes die worden beheerd door klassen van vier basisscholen en één tuin is voor de vrijwilligers. Elke leerling krijgt een eigen stukje grond om een jaar lang voor te zorgen. Dat is ontzettend leerzaam en natuurlijk ook hartstikke leuk. Eén keer per jaar is er een oogstfeest, dan eten we met z’n allen soep met groenten uit de tuintjes van de kinderen. De klassen tuinieren onder toeziend oog van onze vrijwilligers, die ook verantwoordelijk zijn voor het onderhouden van het openbare groen in de Speelhof. Dat is een hele klus, maar gelukkig hebben we een team van bijna veertig mensen!”

“We moeten oppassen dat het niet te druk wordt”                                  

Na de moestuintjes lopen we naar het deel waar gespeeld wordt. “Ik zal je eerst de waterspeelplaats laten zien.” Een stuk van de sloot is afgesloten door een dam. Hier kunnen kinderen met vlotten, steigers en allerlei obstakels spelen op het water. “Dit is vooral in de zomer een populaire plek, maar het is wel een deel waar veel werk aan verricht moest worden. We hebben de Speelhof laten inspecteren door een veiligheidskeurmerk. Daar kwam uit dat er vooral in het watergedeelte een hoop moest veranderen. Zo moest bijvoorbeeld de bodem meer dan een halve meter opgehoogd worden!” In de rest van het park bevinden zich o.a. een wilgentunnel, een vuurplaats en een waterbaan voor de allerkleinsten. “Het park bestaat nu bijna zeven jaar. In die tijd is het telkens gegroeid. We worden steeds vaker benaderd door scholen die bijvoorbeeld hun schoolreisje hier willen organiseren. Ook verhuren we een ‘pipowagen’ voor kinderfeestjes en de vuurplaats voor ‘broodbakworkshops’. Ik denk dat we erg moeten oppassen dat het hier niet te druk wordt. Het is leuk dat we bekend zijn geworden in de omgeving, maar het blijft wel natuur. Om inspiratie en kennis op te doen zijn we van tevoren langs geweest bij andere plekken waar soortgelijke initiatieven plaatsvonden. Sommigen zijn ten onder gegaan aan hun eigen succes, zonde!”

“Het is bovenal een project om de natuur te behouden”                          

“Een groene plek als deze is van grote waarde voor de wijk. Door de inzet van vrijwilligers is deze plek uitgegroeid tot een vertrouwd stukje Middelburg. Er komen wel eens ‘kinderen van het eerste uur’ om te kijken hoe het gaat met ‘hun’ tuin. Uit de klas die er net was, is onlangs een meisje overleden. Een erg triest verhaal. De klas kwam hier om het te verwerken, dat doen ze door tot het einde van het jaar voor haar tuintje te blijven zorgen. Het is mooi om te zien dat kinderen ook deze functie van natuur ervaren.”

“Er komen veel andere initiatiefnemers naar ons toe, om te kijken en te leren hoe we dit project hebben aangepakt. Speelhof Hoogerzael is dus uitgegroeid tot een begrip in de omgeving, met hoge educatieve en sociale waarde. Maar bovenal is het een project om de natuur te behouden. Dat is in ieder geval gelukt. Het is afwachten hoe het er over tien jaar voor staat met het park. De uitdaging ligt voor ons nu in het vinden van een tweede generatie kartrekkers. Ik heb er alle vertrouwen in dat het gaat lukken. Als je dat vertrouwen niet hebt, kun je er beter niet aan beginnen!”